Danse des abeilles et stratégies de butinage

On sait depuis quelques décennies de quelle façon les abeilles indiquent aux autres butineuses la direction et la distance de nourriture par des « danses ». Une étude américaine récente a poussé l’exploration un peu plus loin et a permis de décrypter un ensemble d’informations complémentaires, sur les modalités du trajet, le meilleur moment pour s’y rendre, les préférences…

Les deux questions principales des chercheurs étaient : quels types de fleurs sont les plus prisées pour leur pollen et leur nectar, les deux sources principales de nourriture des abeilles ? Et quand partent-elles à la recherche de nourriture ?

On sait que les abeilles effectuent sur les rayons de la ruche une danse en forme de 8 dont l’axe par rapport à la verticale indique l’angle que fait la direction à prendre à la sortie de la ruche par rapport au soleil (à son « azimuth »). Pour la distance, l’abeille fait varier la durée de la vibration de son corps : une seconde équivaut à environ 750 mètres. Enfin, plus la source de nourriture est abondante, plus l’abeille va répéter la danse, et effectuer des rotations rapides.

Les danses étudiées plus finement pendant deux ans (2015-2017), par une équipe de biologistes ont permis de décoder plus de 1.500 de ces « pas de danses » et de mieux comprendre les préférences alimentaires.

Le résultat des observations de 1.528 danses différentes a permis aux biologistes de conclure que la communication entre butineuses s’intensifie en fin de saison, quand les colonies se préparent à l’hiver. Ils ont également établi une hiérarchie dans les types de fleurs considérées comme intéressantes par les abeilles, que ce soit comme source de pollen ou de nectar.La finalité de l’étude était de fournir des orientations aux agronomes du Minnesota, un état particulièrement affecté par l’effondrement des colonies de pollinisateurs, abeilles en particulier.

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